B-2前传:全球首款具有隐形功能的YB-49轰炸机

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迄今为止,B-2轰炸机依然是全球战略空中力量中的翘楚。但你或许并不知道,其最初的原型机诞生于上世纪40年代,甚至曾有机会在50年代就进入美国空军服役。但由于各种因素,诺斯罗普直到20世纪80年代才有机会在正确的轨道上获得最好的成品。

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诺斯罗普公司创始人 杰克-诺斯罗普

1941年初,美国预感自身将无法避免介入二战烽火,于是决定加强自己的远程轰炸机部队。鉴于自西班牙内战以来的许多战场反馈,战略轰炸已成为现代战争的重要组成部分。美国本身也完全处于这一技术层的领先地位。在B-2肥皂剧开始之前,他们在20世纪30年代完成了B-17和B-29空中要塞设计。但诺斯罗普的创始人杰克诺斯罗普仍然使用更大胆的设计让空军官员大放异彩。

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二战期间交付空军不久的 XB-35原型机

在珍珠港事件爆发前,崭新的XB-35方案就已正式亮相。诺斯罗普选择放弃所有尾部设计,将整个负载均匀分布到整体机翼,以创建这种前所未有的轰炸机模型。每小时720公里的最快飞行速度也使XB-35比当时的所有轰炸机更快。总飞行16,000公里,可以直接从德国飞往美国东海岸。尽管对美国军方存在一些疑虑,但它在1942年接受了原型订单并于1943年获得了初级产品。根据不断修订的招标要求,新型飞机还具备发射原子弹的能力。

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正在西部沙漠地区试飞的XB-35原型机

但过于超前的设计理念与大量新技术运用,严重限制了XB-35的项目进度。因此在1946年,直到战争结束,这第一代B-2正式进入飞行试验阶段,结果并不理想。与此同时,喷气发动机技术应运而生,美国空军已要求新型轰炸机作为动力源。然而,基于活塞发动机设计的原装XB-35在装载较重的早期喷气发动机后,将范围缩小了50%并失去了其战略轰炸能力。

最后,这款B-2轰炸机的原型项目被迫终结。但诺斯罗普并未选择放弃,而是继续改进出更好的YB-49。

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换装6台喷气引擎的 YB-49

1947年,经过升级的YB-49开始在美国西部的沙漠上空测试。结果是在海拔12,200米处连续飞行6.5小时,令军方感到惊讶。至于它的主要竞争对手YB-36,它仍然是一个基于旧概念设计的活塞式轰炸机。唯一的优势是技术更加成熟,生产线升级的压力很小。这也有利于空军的启动和维护。

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正在飞越西部沙漠的 YB-49

在第二年,YB-49在飞行试验中遭遇重大灾难。事故中有五名飞行员丧生。该项目的前景也立刻变暗。然而,经过调查,YB-49本身没有机械故障。这只是一个全新的设计,阻止飞行员立即适应,所以在尝试潜水时有一个失速。同时,军方代表还惊讶发现,这款轰炸机在雷达上显示的反射信号很小。在没有隐形涂料和降低喷气后红外信号的时代,这样的成就无疑是非常了不起的。一旦正式进入空军服役,通过规避敌方雷达或超低空飞行等手段,完全可以让新的B-49成为那个时代的隐身轰炸机。

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发动机布置略微不同的侦察机版本

唯一遗憾的是,更换喷气发动机后的YB-49仍然无法达到XB-35的超长距离。因此,在与YB-36的竞争中处于劣势。只能切换到较小的XB-47来竞争未来的中型轰炸机订单。美国空军曾经只想订购一小部分并建立一个特殊的远程侦察中队。但巨大的成本仍然限制了这个想法。诺斯罗普公司创始人的心血,就在1950年被告知落选。所有原型机除保留1架侦察机版本外,全部被勒令销毁。心灰意冷的杰克-诺斯罗普,也在稍后宣布退休。

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集中销毁的XB-35和YB-49原型机

从那以后,诺思罗普一直没有放弃继续追求这种设计。在YB-49计划失败后整整30年,已经在明年就已经被轮椅推到空军的杰克内斯罗普已经被推到空军。他在那里向军方展示了全新的B-2隐形轰炸机设计。依靠30年的发动机、材料、计算机和工程学进步,终于折服了口味刁钻的军方人员。

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1989年 进入美军服役的首架B-2轰炸机

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1999年的跨大西洋空袭 创造了当时的世界纪录

第二年,这位诺斯罗普公司的创始人病逝。1989年,首架B-2轰炸机正式进入美国空军服役。又过了10年,从本土起飞轰炸南联盟的B-2,创造了当时的最远航程空袭记录。

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部署在爱德华兹空军基地的 B-2轰炸机

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正与-F22隐形战斗机伴飞的B-2

今天,B-2依然因其性能而居于全球轰炸机家族的榜首。为测试YB-49而死的福布斯上尉和副队长爱德华兹被美国空军命名为两个重要的空军基地。爱德华兹基地也是该国B-2中队的主要居所。